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En cet été 2018, j’ai regardé émerveillée le film tiré du roman et réalisé par le grand acteur Charles Laughton en 1955. Un chef d’oeuvre qui vu sa modernité  fut boudé par le public. Et pourtant ce film est une pure merveille.

 

Dès lors, j’ai eu cette envie de lire le roman. Le film en est la pure copie.

 

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Dans l’Ohio, sévit la crise. Ben Harper gagnant chichement sa vie et n’en pouvant plus de cette misère, décide, sur un coup de folie, de braquer la caisse de la banque. Il s’empare de 10 000 dollars après avoir tué.  

En attendant la police qui va venir le chercher à son domicile, il confie l’argent à son gamin de 9 ans John. Surtout, surtout garder l’argent qu’il va cacher. Un lourd secret sur les épaules d’un enfant. Il lui confie également qu’il doit veiller sur Pearl, sa petite soeur.

 

En prison, Ben est enfermé avec un homme qui se prétend prédicateur. A qui il raconte tout, et jusqu'au bout,, son compagnon de cellule, n’aura de cesse de lui faire avouer où est l’argent. Peine perdue Ben, emporte avec lui son secret, même pendu au bout de la corde.

 

Le prédicateur a été arrêté pour un simple vol de voiture. Personne ne se doute qu’il est un psychopathe qui a déjà assassiné 25 veuves pour leur argent. Sur les doigts de sa main gauche, on peut remarquer le tatouage qui forme les lettres haine et sur la main droite les lettres qui forment le mot amour.

 

Remis en liberté, il va rôder autour de la veuve de Ben Harper Willia qui se laisse petit à petit séduire. Jeune maman avec deux enfants, cet homme pourrait être sa sécurité. Et elle rachèterait ses pêchés du temps de Ben. Elle est rassurée que l'argent volé soit disparu dans la rivière, enfin, c'est ce qu'elle veut croire. 

John, dès qu’il aperçoit cet homme sait qu’il représente le mal.

 

Mais son secret est si lourd et Pearl ne doit absolument pas parler. Le prédicateur tisse sa toile.  

 

Le prédicateur épouse la veuve de Ben Harper et ne cesse de torturer de questions John. Il le fait apparaitre comme un mauvais garçon aux yeux de sa mère. Pearl elle l’adore. 

 

Après la disparition de leur mère, John sait qu’il faut absolument fuir.  Les enfants réussissent à échapper à l’assassin et se laissent voguer sur la rivière jusqu’au jour où leur chemin croise Madame Cooper. 

 

Outre le fait que ce soit un très bon thriller, ce livre est bourré d'amour pour les enfants qui subissent les violences de la vie engendrées par les adultes. Heureusement que de part le monde, il existe d'autres Madame Cooper. Car il en existe et il en existera toujours.